他是万里挑一的学霸,

  从岳阳市一中考上清华本硕连读,

  又在宾夕法尼亚大学读完博士。

  都以为他毕业后去华尔街做金融,或去高校任教,

  却没想到他选择休学创业。

  初次创业一鸣惊人,拿到100万的天使投资。

  二次创业,又得到双湖、微软、光速、真格、红杉等机构的投资。

  事业也需要情怀,他要把智能助理带给每个人,

  他是人形AI智库,「来也」的技术担当CTO胡一川。

  为了创业,义无反顾休学

  2011年5月底的一个电话,让一川至今记忆犹新。

  “那时我还在宾夕法尼亚大学电子与系统工程系读博,我的一个好朋友汪冠春,普林斯顿大学博士即将毕业,他邀请我跟他一起回国创业。”

  通话内容并不长,却让一川面临一个重大抉择:是继续完成博士学业,还是休学回国创业?

  旁人都以为他会完成博士学位,毕业后去华尔街做金融,或去高校任教。但在冠春眼中,一川是合伙创业的黄金搭档。

  “我们的共同点是都很乐观,勇于拥抱新事物新趋势,哪怕它具有一定的不确定性。”冠春说。

  冠春的判断没有错。在接到他的电话后,一川当即购买了飞回北京的机票,参加留学生创业论坛。经过这次近距离感受国内创新创业环境,一川打定了主意——为了创业,他选择休学。

  回忆起当时的决定,一川笑着说:“如果找了比较稳定的工作,可能就会沿着那条路一直走,很难十年后再回来创业。那时,我就想趁着年轻多去闯荡和探索,哪怕失败了也不怕。”

  一川的创业激情并不是心血来潮。他还在清华读书时,就和同学一起折腾过很多创业项目。后来去美国留学,他每年暑假都会去美国的优秀尝试不同的实习方向。在累积创业经验的过程中,一川对于未来有了更清晰的认知。

  “我们坚定地认为,一些新兴技术——从互联网到移动互联网再到今天的人工智能,真的会在未来 5 年、10 年、20 年深刻影响社会。我想,我选择创业,确实有理想化的情怀在里面。”

  寻求改变,做中国的Netflix

  一川和冠春当时的想法是要做“中国的 Netflix”。他们把这个想法介绍给天使投资人徐小平,立刻得到了他的支持。

  “当时,我们给徐小平老师打电话,告诉他我们想做一个个性化视频推荐网站。5分钟的电话因信号问题,断断续续,但没想到,徐老师当即就同意给我们100万元的投资。”

  2011年,一川和冠春开始了他们第一个创业项目——「阿甘网」。

  「阿甘网」是一家提供在线DVD及蓝光碟片租赁服务的公司,后台使用到自己研发的个性化推荐系统。

  那时,机器学习没有今天这样热门,业界的个性化推荐技术也没有今天这样完善。在国内,「阿甘网」是比较早开始关注这个领域并进行实践的。

  但是,「阿甘网」的发展并没有达到他们的预期。团队最终决定针对市场行情进行转型,转向专注于在线影视内容搜索与个性化推荐,发挥他们在推荐技术上的优势,名字由「阿甘网」改成「今晚看啥」。

  “因为是第一次创业,我们也没有太多包袱,遇到挑战就主动寻求改变,还好转型比较成功。”胡一川说。

  转型后的「今晚看啥」迅速发展,获得了用户的认可,并得到了百度、阿里的关注。

  2012年底,「今晚看啥」被百度收购。这一结果无疑印证了转型的正确性。

  汪、胡二人也都因为这次收购而成为了百度的一员,负责垂直搜索的个性化推荐、智能交互等产品的研发工作。

  学成归来,再度创业投身AI

  在百度工作期间,胡一川选择继续完成博士学业,最终获得宾夕法尼亚大学电子与系统工程博士学位,研究方向为统计优化与机器学习。

  在百度的三年间,胡一川和汪冠春帮助和见证了百度移动视频业务从零到过亿用户,其个性化推荐系统也从百万级用户规模提升到日活上千万的量级。

  但一川显然不满足于此。

  随着智能手机的成熟,即时通讯软件变得越来越主流。

  “那时,中国的人工智能技术在理论上虽然不如美国,但在实际应用中却比美国强。”一川相信,人工智能在中国的市场前景广阔。

  正是看中其发展和应用前景,一川和冠春这对黄金搭档决定离开百度,再次创业。

  这次创业,他们的目标是:利用智能交互技术,做一家最靠谱的智能助理公司。

  2015年6月,胡一川、汪冠春联合创立公司「来也」。一个月后,C端产品「助理来也」正式上线。

  「来也」主打自然语言处理(NLP)和个性化推荐技术,几乎和美国Magic同一时期推出了广受好评的智能助理机器人小来。

  通过小来,用户可以通过语音、文本等最自然的交互方式发起各种服务需求,他就像私人秘书能记住用户的日程、习惯和偏好等等,同时还能搞定各种服务比如订咖啡、跑腿、出行和差旅。

  与经典对话系统相比,「来也」的对话系统架构的主要特点体现在可以将人类智能(HI)和人工智能(AI)无缝配合,提供更稳定、可靠的用户体验。

  “技术方面,一个好的对话系统一定是数据驱动的,如何从实际应用场景中获得足够多的数据是关键。我们最独特之处就是找到了将AI与HI完美结合的途径。让AI赋能服务者,一方面提升HI效率,一方面提升用户体验,同时还能够收集高质量的对话数据。”

  这一次创业,在进行A轮融资时,就得到了微软总部的垂青,B轮融资,又得到了双湖资本、红杉资本和光速中国千万美元的支持。

  再度转型,智能助理没有不可以

  2017年对于「来也」是一个至关重要的转折。

  尽管依靠独特的技术优势,「来也」C端产品的用户量在持续增长,但商业化变现的难题却始终存在。

  在当时,调整战略重点成为刻不容缓的问题。

  “这时一个很明显的选项就是垂直化,通过向垂直行业输出AI技术和解决方案,赋能企业打造行业助理。”一川说。

  2017年9月,「来也」推出面向企业客户的主力产品「吾来」,为企业打造智能对话式解决方案,服务于营销、客服、行政助手等场景,目前已经被应用到零售、母婴、旅游、教育、通信、汽车和金融等行业,并和中国移动、惠氏、麦当劳等标杆企业达成合作。

  “当年创办「助理来也」时,我们的大目标是做最好的智能助理产品。两年过后,我们就像经过了强化学习,更清晰了实现这个目标的具体路径。

  我们今天的一个重要认知是,「来也」的使命是让每个人拥有助理。我们的C端产品是朝着这个方向走的,做企业服务也不会离开这个使命,帮助各行各业实现智能助理化。”

  

别人家的孩子,我们家的CTO-来也科技


  人工智能是近年来最火爆的话题之一,任何与AI沾边的新闻都会立刻刷上头条。人们对于AI的讨论度越来越高,其中也不乏质疑的声音。

  一川承认,让机器理解语言这项工作,要比让机器下围棋更有挑战。

  正因如此,「来也」在做的事情,虽然面临挑战,但长期来讲,具有深远的意义和价值。

  《阿甘正传》中有一句经典台词,“人生就像一盒巧克力,你永远不知道下一块是什么滋味”。

  没有人知道明天会发生什么。

  「来也」正在以每一个脚印证明,我们追寻的有爱的未来,不仅仅是梦想的乌托邦。